一時が万事、ロボット化を追い風に

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いつもより早く起きて、朝刊長野版(日本経済農業新聞2019年7月3日)を見ていると、こんな見出しの記事が目に飛び込んできた。


『ロボット型草刈り機が中山間地農業を変える』

ー都市圏料理人らが注目ー

上田市石田地域は粘土質で日当りもよく、昔から首都圏の一流料理人が競って扱った「棚田米」の産地である。

しかし、この棚田で米を生産する最大のネックは、田と田をつなぐ急傾斜地が多く除草作業に多大な労力と危険が伴うこと。棚田の維持管理には欠かせないこの作業は高齢者に重荷となり、耕作放棄が増加、棚田米はいつしか幻の米といわれるようになった。

今、この棚田米が首都圏の一流料理人たちから注目を集めている。
新しい傾斜地用の草刈り機が開発され、作業効率が高まり危険性も減少、高齢者でも農作業がし易くなったからだ。

2日、棚田の農作業を受託する農業生産法人が、首都圏の料理人や百貨店バイヤーら15人を招いて、新たな開発機で急傾斜地の草刈りを行った。

長野県と農業機械メーカー、大学等が2015年から開発コンソーシアム(他分野連携)研究体制を構築。ラジコン型草刈りロボットの開発を進めてきたが、このほど実用化にこぎつけた。

草刈り機の作動状況を見守った東京都で割烹料理店を経営する佐藤義男さん(53)は「夢にまで見た幻の棚田米をお客様に提供できます。これなら棚田が再生できますね」と話す。

生産法人代表の米田民雄さん(70)は「高齢者の農作業をアシストしてこそロボットは国民に広く認知される。ロボットは1次(産業)が万事ですね」と笑った。

棚田を訪れた多くの参加者たちから「生産現場で高齢者をアシストする農作業のロボット化が進めば、この地にしかできない農産物を再び産みだすことができる。私たちはそういうものを求めている」との声がでた。

受けて、生産法人代表の米田さんは「今、ここにしかない風土を活かした農業をアシストするロボット化が始まったのです」と力強く言い切った。


最近、長野県の農業関係試験研究発表会に参加し、「スマート農業の研究最前線」を学ぶ機会があった。ICT(情報通信技術)やAI(人口知能)を農業分野にどう生かすか。

開発中の事例発表を聞きながら、何年か後に上記のような架空記事が掲載される日が来るのでは、と願望を込めて書いた次第です(記者経験ゼロなので、架空記事が読みにくかったことを陳謝します)。

この記事を書いた人

長谷川 正之
アグリフードビジネスアドバイザー

□1955年生まれ、長野県埴科郡坂城町出身。慶應義塾大学法学部政治学科を卒業後、長男としての責任を感じ故郷・長野県の農林系金融機関に就職。在職中は、融資や資金証券運用業務ほかに携わる一方、企画業務では「中小企業診断士」の資格を活かし経営戦略(経営理念の策定含め)を立案し事業展開を図る。54歳時に、「上司の顔より真理の顔を」という言葉に出会い、「ソロで力量を磨き、パーティーを組んで更に高い目標に挑戦していく!」意識を自覚。思い切って選択定年で退職。
□55歳で一念発起し、政策研究大学院大学政策研究科まちづくりプログラム(修士課程)に学び、ダントツの高齢者ではあったが無事「公共政策修士」を取得。 
□56歳で長野県庁の民間登用試験を受け、任期付職員として採用(課長級:農政部農産物マーケティング室企画幹)。県農畜産物の統一ブランド「おいしい信州ふーど(風土)」を玉村豊男氏と共に創設し普及。6次産業化推進や「信州ワインバレー構想」策定等にも関わり、任期満了につき退職。
□61歳で上田市農林部農産物マーケティング推進室・専門員に採用。「発酵で輝く上田のまちづくり」を提唱し、民間の「信州上田・発酵の女学校」等の設立を支援。上田市の統一ブランド「信州上田なないろ農産物」を創設し、地産地消を強力に推進。講演では「尊農上位論」を熱く説く。現在、ながの農協非常勤監事も務める。
□地域活動として、地元小学校PTA会長、さらに当時の小学校連続殺傷事件発生に際し地域で自主防衛すべく歴代PTA正副会長会(ビーナス会)を組織し現在会長。「地域の子どもは地域で育てる」を合い言葉に実践中。春・夏休みには、町内児童館で本の読み聞かせを楽しく行っている。
1995年阪神淡路大震災時には、友人の落語家や中学同級生たちといち早く復興支援寄席を開催。以降、高齢者福祉につながればと坂城寄席を継続開催中(現在休演)。地区の自治活動にも積極的に関わり、来年は区長を担う。コロナ禍や自然災害多発のなか、自治会(区会)が自治体(町行政)を構成する確かな「共同体」の仕組みを作りたいと意欲を持つ。
今後、「中小企業診断士」「公共政策修士」の知識・経験を活かし、さらに地域に貢献したいと前を見すえる。紆余曲折の人生のなかで培った多彩な人脈が自らの強み。
□趣味は落語鑑賞。好きな言葉として 「上に立つより前に立つ」 「スピードが感動を呼ぶ!」「笑いで輪(和)来!」「他人の言葉を気にして生きるには人生は短すぎる!」。
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